Que es un virus

Comprendiendo los Virus: Invasores Invisibles del Mundo Microbiano

¿Qué es un virus? Es la típica pregunta que podemos catalogar como «la pregunta del millón» dado que los virus son entidades enigmáticas que existen en el límite de lo que tradicionalmente definimos como «vivo».

Son patógenos microscópicos responsables de una gran cantidad de infecciones, algunas de las cuales conducen a enfermedades graves en humanos, animales, plantas e incluso bacterias.

¿Qué es un virus?

Un virus es una entidad biológica extremadamente pequeña que consta de material genético, ya sea ADN o ARN, encapsulado en una proteína llamada cápside. Algunos virus, además, están envueltos en una membrana lipídica conocida como envoltura. Esta estructura peculiar les permite infectar células huésped y utilizar su maquinaria para replicarse, pero aquí reside su singularidad: los virus no pueden llevar a cabo funciones metabólicas por sí mismos, por lo que son parásitos intracelulares obligatorios. 

Estructura de los virus

La estructura de un virus es relativamente sencilla en comparación con la de las células completas:

  • Material genético: El corazón de un virus, que puede ser ADN o ARN, simple o doble cadena, lineal o circular.
  • Cápside: Una cubierta de proteína que protege el material genético. El material genético (ADN o ARN) junto con la cápsida se denomina nucleocápsida. La nucleocápsida tiene diferentes simetrías:
      • Simetría icosahédrica
      • Simetría helicoidal
      • Simetría compleja
  • Envoltura: Algunos virus tienen una envoltura adicional alrededor de la cápside que les ayuda a adherirse a sus células huésped y a entrar en ellas y además evadir más fácilmente el reconimiento por parte de nuestro sistema inmune. Los virus con envoltura se denomina virus envueltos y si no la tienen, se denominan virus desnudos. Los virus envueltos además contienen lípidos que siempre provienen de las membranas de la célula de la cual ha salido el virus.

que es un virus

Crédito: Shutterstock

Ciclo de vida viral

El ciclo de vida de un virus comienza con la unión a la superficie de una célula huésped receptora. La interacción entre las proteínas virales y los receptores de la célula huésped permite que el virus ingrese a la célula. Una vez dentro, el material genético viral se libera y se utiliza para instruir a la célula huésped a producir nuevas copias del virus.

Podemos clasificar así el ciclo de vida de un virus:

  • Adhesión: unión del virus con la célula huésped
  • Penetración: el virus puede inyectar su material genético en la célula o bien entrar en ella completamente
  • Síntesis: el virus usa la maquinaria de la célula para producir los componentes que necesita
  • Ensamble: con los componentes fabricados, los nuevos virus se ensamblan
  • Liberación: los nuevos virus salen de la célula

La replicación viral puede seguir uno de varios caminos. Algunos virus utilizan el ADN o el ARN de la célula huésped y las enzimas celulares para replicarse, mientras que otros traen consigo las enzimas necesarias para replicarse de manera independiente. Independientemente del método, el resultado es la producción de múltiples copias del virus que pueden infectar otras células y propagar la infección.

Los virus no pueden llevar a cabo funciones metabólicas por sí mismos

Especificidad viral

Cada virus tiene una alta especificidad por células huésped, es decir, cada virus está adaptado para un tipo de célula. Por ejemplo, hay algunos vírus que solamente infectan bacterias, mientras que otros se dirigen a células humanas específicas, como las células del hígado o las del sistema respiratorio.

Impacto de los virus en nuestra salud

Las enfermedades causadas por los virus son variadas y pueden ir desde infecciones respiratorias leves, como el resfriado común, hasta enfermedades graves y mortales, como el VIH/SIDA, la influenza, el ébola y el COVID-19.

La capacidad de los virus para evadir el sistema inmunológico y adaptarse a las condiciones cambiantes del huésped los convierte en desafíos constantes para la medicina y la salud pública como bien hemos vivido con la pandemia del COVID-19.

No todos los virus son malos…

¿Sabías que algunos virus se usan para terapia génicas y en la producción de vacunas? La ingeniería genética ha permitido el desarrollo de vectores virales seguros que se utilizan para introducir genes específicos en las células huésped para el tratamiento de enfermedades genéticas y cánceres. 

De hecho, la terapia virooncolítica, que es el uso de virus en la terapia contra el cáncer, es una estrategia innovadora y prometedora en el ámbito de la oncología. 

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Bibliografía

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Gelderblom, H. R. (1996). Structure and classification of viruses. Medical Microbiology – NCBI Bookshelf. https://www.ncbi.nlm.nih.gov/books/NBK8174/ 

Lefkowitz EJ, Dempsey DM, Hendrickson RC, Orton RJ, Siddell SG, Smith DB. Virus taxonomy: the database of the International Committee on Taxonomy of Viruses (ICTV). Nucleic Acids Res. 2018 Jan 4;46(D1):D708-D717. doi: 10.1093/nar/gkx932. PMID: 29040670; PMCID: PMC5753373.

 

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